L'éléphant de Nantes, 20 juin 2017
L'éléphant de Nantes, 20 juin 2017 © LOIC VENANCE / AFP

L'éléphant et les extraordinaires "Machines de l'île" : dix ans de succès

Mis à jour le 02/07/2017 à 15H56, publié le 29/06/2017 à 11H17

Il promène chaque jour sa carcasse métallique de 48 tonnes à Nantes mais son barrissement est célèbre jusqu'aux États-Unis: le Grand Éléphant a lancé il y a dix ans la saga des "Machines de l'île", un bestiaire de créatures monumentales qui ont fait la renommée de la ville à l'étranger.

Récit : C. Amouriaux ; montage C. Mijeon

Ce "projet fou" de faire d'un pachyderme de bois et d'acier haut de 12 mètres, de monstres marins tournoyant dans un manège et bientôt d'un "Arbre aux hérons" de 32 m embarquant les visiteurs pour un vol sur les grands échassiers, les leviers de l'attractivité touristique de Nantes est né au début des années 2000.

Un concert a été offert au public samedi soir pour fêter les 10 ans des machines de l'île.

L'arbre aux Hérons, la nouvelle attraction de la Cie la Machine, va ajouter une nouvelle dimension à la vie culturelle nantaise. 

L'arbre aux Hérons, la nouvelle attraction de la Cie la Machine © France 3 - Culturebox L'arbre aux Hérons, la nouvelle attraction de la Cie la Machine © France 3 - Culturebox

650.000 visiteurs par an

La ville confie alors à Pierre Orefice et François Delarozière, deux spécialistes du théâtre de rue passés par Royal de Luxe, autre institution nantaise de renommée internationale, la tâche d'inciter les habitants à franchir la Loire et de faire venir les touristes du monde entier sur l'île de Nantes, en friche depuis la douloureuse fermeture des chantiers navals en 1987.

"Quand on a proposé l'idée, beaucoup de gens disaient 'mais un éléphant, c'est quoi cette histoire?' Et puis, finalement, c'était magique, les Nantais l'ont tout de suite adopté et aujourd'hui on est à 650.000 visiteurs par an (dont 400.000 hors du département, NDLR). Donc on remplit le marché initial qui était de rendre cette ville plus attractive et plus visible dans le monde", atteste Pierre Orefice, directeur des Machines de l'île.

L'éléphant en maintenance pour la révision des 20 000

Le Grand Éléphant n'a jamais quitté l'île de Nantes depuis ses premiers pas, le 30 juin 2007, et pourtant "son aura s'agrandit d'année en année", souligne son créateur, François Delarozière. Une courte vidéo, diffusée sur un site de voyage américain en 2016, qui s'amusait de "l'obsession" en France de voyager sur cet éléphant mécanique, a fait "38 millions de vues", s'exclame-t-il.

© Laurence Houot / Culturebox © Laurence Houot / Culturebox

Chaque sortie du pachyderme est presque toujours accompagnée d'un essaim d'enfants et d'adultes s'émerveillant de l'eau jaillissant de sa trompe, et tout aussi subjugués par sa machinerie à vue et les 62 vérins nécessaires à sa mise en mouvement. "Si on vient voir ces machines depuis dix ans, depuis le monde entier maintenant, c'est parce qu'elles sont libres dans la ville, dans l'espace public, à l'opposé d'un parc d'attractions. On n'a jamais vu ça ailleurs", avance François Delarozière.

Le site devra cependant faire sans sa "locomotive" pendant trois mois l'hiver prochain, le Grand Éléphant partant en maintenance après près de 20.000 km parcourus depuis ses débuts, pour revenir doté d'un moteur hybride moins polluant et moins bruyant. L'opération sera réalisée à la vue des visiteurs, depuis les coursives de l'atelier de la compagnie La Machine, créée par François Delarozière, également fabricant du cheval-dragon Long Ma, présenté en 2014 à Pékin et qui a fait depuis le tour du monde.

Reportage France 3 Côte d'Opale : I. Tayeb, P. Rousselle, F. Lefebure

Calamar à rétropropulsion

C'est dans cet atelier jouxtant les nefs que le Calamar à rétropropulsion, la Raie Manta ou les poissons volants peuplant depuis 2012 le "Carrousel des mondes marins", mais aussi les prototypes du futur Arbre aux hérons, ont pris vie, présentés dans la "Galerie des machines", un laboratoire ouvert où le public peut prendre les commandes d'une fourmi géante ou d'une chenille arpenteuse.

L'arbre en acier végétalisé de 50 mètres de diamètre, une "cité dans le ciel" composée de 22 branches, de jardins suspendus et de tout un bestiaire d'oiseaux mécaniques, doit ouvrir au public en 2021, dans une carrière de granit située de l'autre côté de la Loire, au pied du Musée Jules Verne. Accessible par le tronc, il sera surmonté de deux hérons géants capables de faire voler chacun une vingtaine de personnes.

Le calamar à rétropropulsion, Nantes 2013 © FRANK PERRY / AFP Le calamar à rétropropulsion, Nantes 2013 © FRANK PERRY / AFP

Sa construction, maintes fois repoussée, a été officialisée en juillet 2016 et son coût, estimé à 35 millions d'euros, sera supporté à parts égales entre la Métropole, des fonds privés et d'autres partenaires publics. Avec cette nouveauté, "les Machines de l'île" visent... le million de visiteurs.

Par Culturebox (avec AFP)

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